UNA ALTERNATIVA PARA REDUCIR EL IMPACTO AMBIENTAL DE LA FABRICACIÓN DEL ACERO

En la Universidad Tecnológica Nacional, un investigador reemplazó el fluoruro de calcio de los polvos coladores con óxidos de boro y litio. “La mejor pieza de acero no justifica afectar el medio en el que vivimos”, señala Marcelo Valentini, responsable de este proyecto.

Acero

La siderurgia es un sector industrial fundamental para el desarrollo de la economía de un país debido a la influencia que ejerce sobre otras actividades, como la construcción o la fabricación de automóviles. Sin embargo, al mismo tiempo, es una de las industrias que más contaminación genera y que representa un peligro para los trabajadores a nivel mundial.

Basado en encontrarle una solución a esta problemática, un investigador de la Universidad Tecnológica Nacional (UTN), propuso una modificación en el proceso de elaboración del acero para reducir el impacto sobre el medioambiente. La idea de Marcelo Valentini -primer egresado del doctorado en Ingeniería con mención en Materiales de esa institución- es realizar el colado del acero líquido, uno de los pasos claves de la siderurgia, con compuestos menos contaminantes y más seguros para los trabajadores, que los que son empleados actualmente.

La investigación de Valentini se centró en el momento en que el acero líquido es transferido desde un gran recipiente que puede albergar 200 toneladas de metal -llamado cuchara-, hasta un molde diseñado para dar comienzo al proceso de solidificación. Durante esta transferencia, se debe proteger al acero líquido de la oxidación del aire y, a su vez, se debe favorecer el avance del frente solidificado por medio de una lubricación adecuada entre el molde y el metal. Para ello se utilizan escorias sintéticas -conocidas como polvos coladores- que flotan sobre el baño metálico.

Usualmente, los polvos coladores convencionales están formados por un complejo sistema de óxidos, materiales carbonosos y compuestos de flúor, entre ellos, el fluoruro de calcio. A la temperatura con la que se realiza este proceso, el flúor se combina con la humedad del ambiente, lo que produce ácido fluorhídrico, cuyo elevado nivel de toxicidad puede causar daños severos a los operadores que trabajan en el área. Asimismo, puede generar corrosión en las máquinas.

Durante el estudio, el investigador comparó dos polvos coladores diferentes: uno comercial que contenía fluoruro de calcio, y otro diseñado por él en el laboratorio de la UTN. Su diseño propone reemplazar el fluoruro de calcio con óxidos de boro y litio. “Estos óxidos tienen características similares al flúor en cuanto a propiedades fisicoquímicas. Realizamos pruebas con uno y otro, y encontramos que la combinación de ambos permitía obtener las características necesarias para ser usados en las condiciones de proceso”, indica.

Los resultados a los que se llegaron con la investigación fueron válidos para un tipo específico de acero, algo que resulta lógico porque luego cada fábrica debe darle el ajuste final para adecuarlos a sus propias condiciones de proceso.

El grupo de investigación de la UTN lleva trabajando más de diez años en el estudio del comportamiento de polvos coladores y escorias siderúrgicas. Valentini planea continuar trabajando en proyectos que representen mejoras en los procesos, pero, sobre todo, en el impacto sobre el ambiente.

Más información: www.utn.edu.ar

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